La Explosión del Challenger
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La Explosión del Challenger

Millones de personas presenciaron por televisión una y otra vez el peor accidente de la exploración espacial. El suceso quedó grabado en la memoria colectiva de la nación.

El 28 de enero de 1986, 73 segundos después de un despegue aparentemente rutinario en Cabo Cañaveral (Florida), el transbordador espacial Challenger, que ya había realizado nueve vuelos, explotó a una altura de menos de 16 kilómetros.

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Mientras a cabina de los astronautas caía al mar, la nube de la explosión indicaba la muerte de los siete tripulantes: el comandante Francis Scobee, el piloto de la armada Michael Smith, los especialistas Ellison Onizuka, Ronald Mcnair y Judith Resnik, y los novatos Gregory Jarvis y Christa McAuliffe. Esta, una profesora de New Hampshire que había ganado el concurso nacional “Un Profesor en el Espacio”, era la primera civil que volaba en una misión espacial.

Cinco meses después de la tragedia, una comisión del gobierno concluyó que podía haberse evitado.

Los ingenieros advirtieron que uno de los componentes esenciales del transbordador era defectuoso, un grupo de juntas llamadas “anillas O”, que unían las secciones del cohete. Pero la NASA, en su determinación de lanzar el Challenger en la fecha prevista (el vuelo inmediatamente anterior había sido aplazado en diversas ocasiones), no corrigió el problema.

El despegue del Challenger se había postergado cuatro veces y el director de la misión tomó la trágica decisión de realizar el lanzamiento a muy bajas temperaturas, a pesar de que el frío podía desencajar algunas anillas O. Las juntas fallaron y esto provocó un incendio en el depósito principal del combustible.

Tripulación del Challenger

Enojados porque se había sacrificado su seguridad en favor de la conveniencia, varios astronautas abandonaron el programa. Varios funcionarios de la NASA fueron sustituidos y se suspendieron los vuelos de transbordadores por dos años.

Al año siguiente la NASA anunció que los civiles no formarían parte de las tripulaciones espaciales.

Fuentes:

  • NASA
  • Our Times: The Illustrated History of the 20th Century, Turner Publishing, Atlanta, 1995

Imágenes: Wikipedia

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