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-    Escrito por angeles

Charles Darwin

Charles Darwin fue un científico naturalista que revolucionó con su teoría sobre el origen de las especies la forma en que se concebía el desarrollo de la vida sobre nuestro planeta. A punto tal resultó controvertida la teoría de Darwin, que sólo varias décadas después de su muerte la comunidad científica la aceptó definitivamente como válida. Veamos, entonces, quien fue este importante personaje histórico y cual fue su gran aporte a la historia de la humanidad.

charles darwin

¿Quién fue Charles Darwin?

Charles Darwin nació en Shrewsbury, Inglaterra, en 1809. En su juventud, realizó estudios universitarios de medicina y de ciencias naturales. Pero quizás los mayores aportes a su formación como científico los obtuvo gracias a la expedición científica alrededor del mundo en el HMS Beagle.

Cabe destacar que Charles Darwin ingresó a la universidad muy joven, con solo 16 años, pero en un principio se matriculó de Medicina. Sin embargo, parece ser que sus primeras experiencias en el quirófano no fueron precisamente enriquecedoras (no fue capaz de aguantar y tuvo que marcharse en ambas ocasiones). Además, a medida que crecía su “animadversión” por la medicina, parecía incrementar su afición por los animales, las plantas y las cuestiones naturales y biológicas.

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Ya con cierta fama ganada entre los círculos científicos, a Darwin le llegó la gran oportunidad de su vida a bordo del barco Beagle.

Viajando Darwin observó en forma directa la naturaleza. Centró su atención en  la distribución geográfica de las especies silvestres y en los fósiles que recogió durante su investigación. Al regresar a Inglaterra, tomó todo esto como punto de partida para indagar sobre los cambios en las especies. Era el camino para la elaboración de la teoría de la selección natural.

Cabe aclarar que la teoría de la evolución no fue producto aislado del genio científico de Darwin. Muchos otros investigadores naturalistas contribuyeron a su desarrollo. Pero sin dudas la obra de Darwin. El origen de las especies (1859), fue el libro que más aportó a este gran avance científico.

viaje del beagle de darwin

Selección natural y evolución de las especies

La teoría de Darwin es conocida como la teoría de la “selección natural”. Según esta teoría, las especies de las plantas y animales actuales descendían de otras especies del pasado.

Esa transformación se debe a que las especies necesitan adaptarse a las condiciones adversas de la naturaleza para no extinguirse. Para lograrlo se transforman muy lentamente durante mucho tiempo. Las especies que logran transformarse para sobrevivir son las que triunfan en el proceso de evolución. Darwin consideraba que el proceso evolutivo era continuo, gradual y lineal. 

Siguiendo esta teoría de la evolución, los seres humanos también debían descender de una especie del pasado. Darwin postulaba que el hombre tenía como antecesor un animal similar a los monos antropoides (que se parecen a los humanos). Los posteriores descubrimientos de fósiles de homínidos demostraron la validez de la teoría darwiniana de la evolución.

darwin beagle
Darwin realizó la mayoría de estos descubrimientos en la expedición a bordo del barco Beagle. Este fue un barco de la marina inglesa que realizó tres expediciones; a bordo de la segunda viajó un joven geólogo, biólogo y científico denominado Charles Darwin. Encargado de aportar información útil sobre los terrenos y especies conocidas durante el viaje, Darwin estuvo 5 años a bordo del Beagle, estudiando especies de distintas partes del planeta. Se esos 5 años, Darwin pasó algo más de tres en tierra firme y casi dos en el mar en una ruta que le llevó alrededor del mundo.

darwin, caricatura de mono

Caricatura de la revista Hornet de Darwin con cuerpo de mono

Polémicas suscitadas por las teorías de Darwin

Cabe destacar que Darwin elaboró su teoría hace más de 150 años y que, por tanto, lo que hoy nos puede parecer algo normal, en su momento resultaba realmente difícil de creer, a pesar de que Darwin expresaba con pruebas fehacientes sus hipótesis. Y es que las teorías de Darwin no solo se distanciaban de todo lo dicho hasta el momento, sino que iban en contra de las creencias populares y religiosas basadas en el creacionismo.

evolucion de las especies
Efectivamente, la publicación de El origen de las especies fue muy controvertida. Las ideas creacionistas que defendían que el hombre había sido “creado” estaban muy arraigadas en las creencias religiosas. Muchos rechazaron la teoría de Darwin porque se oponía a su convicción de que Dios había creado al ser humano, tal como lo cuenta la Biblia.

Otras obras publicadas por Darwin fueron: La variación de los animales y plantas bajo la acción de la domesticación, La descendencia humana y la selección natural y Expresión de las emociones en el hombre y los animales. Charles Darwin murió en 1882.

No hace falta decir que en la actualidad Darwin es uno de los padres de la biología, que abrió una nueva hipótesis y sentó las bases para las investigaciones posteriores. Hoy en día la teoría de la selección natural y la evolución de las especies está totalmente aceptada por la comunidad científica.

Curiosidades sobre Charles Darwin

Uno de los rasgos más característicos de Charles darwin fue precisamente el que le llevó a abandonar sus estudios de medicina, a la que se quería dedicar en un principio para seguir los pasos de su padre, y le decidió a hacerse naturalista. Y es que Darwin no podía soportar la visión de la sangre.

A Darwin le interesó desde muy joven la observación y el estudio de animales y plantas, pero su curiosidad por ellos iba mucho más allá, hasta el punto de que aprovechaba la más mínima ocasión para probarlos. Ya durante su época de estudiante en la Universidad de Cambridge se unió al Club del Gourmet, donde probaban algunos animales poco frecuentes en las dietas de un ser humano. A lo largo de su viaje en el Beagle su inquietud culinaria aumentó y, de hecho, el sabor de algunos animales, como la tortuga gigante, le gustó tanto que ordenó cargar 38 ejemplares para consumirlos en el viaje de regreso.

darwin
Charles Darwin estuvo a punto de no viajar en el Beagle, pero esto no se debió a ninguna causa de índole económica, política o porque no tuviera los conocimientos necesarios para llevar a cabo el proyecto. Darwin estuvo a punto de no viajar por culpa de su nariz. La razón es que el capitán del Beagle, Robert FitzRoy, era un gran seguidor de las teorías de Lavater, que afirmaban que se podía conocer a un hombre por la forma de su nariz. Al parecer, la nariz de Darwin no era del agrado de FitzRoy, y de hecho el capitán no le consideraba en un principio un hombre con el valor y la preparación necesarias para afrontar tan largo viaje.

En 1834, el día del 25 cumpleaños de Darwin, mientras navegaban en el Beagle, el capitán FitzRoy (que ya debía haber olvidado los prejuicios provocados por esa nariz desagradable) le regaló a Darwin una montaña. Así es, mientras navegaban por la Tierra del Fuego, FitzRoy le regaló la montaña, que aún hoy lleva el nombre de Monte Darwin y es la cima más elevada de la Tierra del Fuego, uno de los terrenos más inhóspitos del planeta.

Aunque pueda sonar extraño, cabe destacar que Darwin fue una persona muy religiosa, pero que diversos avatares de la vida le fueron apartando de la fe. El golpe definitiva para sus creencias religiosas sería la muerte de su hija a la edad de 10 años: desde entonces se declararía agnóstico.Cuando su famosa obra fue publicada, fue duramente criticado y vilipendiado, en especial por la iglesia británica. Casi 200 años después, la iglesia británica ha terminado pidiéndole perdón por “malinterpretarle y haber animado a otros a no comprenderle tampoco“.

Neodarwinismo o síntesis evolutiva moderna

Ciertamente, los trabajos de Darwin fueron fundamentales para el desarrollo posterior de la ciencia moderna y el conocimiento contemporáneo no se podría entender sin su destacada influencia. Sin embargo, aunque muchas de sus aseveraciones principales continúan teniendo validez, los descubrimientos que se han llevado a cabo en los últimos decenios en campos tan complejos como la genética, la teoría biomolecular, la biología y la medicina han demostrado que algunas de sus teorías no eran completamente acertadas.

Joven Darwin
Así, por ejemplo, uno de los campos en los que más se avanzado desde la publicación de las obras de Darwin es el de la genética, una ciencia que todavía no era bien comprendida en su época y sobre la cual Darwin no tenía grandes conocimientos. De hecho, en su famosa obra sobre la evolución de las especies, Darwin llega a afirmar que, a través del cruce de animales, solo se puede conseguir un descendiente cuyas características sean una mezcla entre las de ambos padres. Sin embargo, gracias a estudios vinculados al ámbito de la genética y especialmente a la labor del gran científico Gregor Mendel sobre la transmisión de la herencia, sabemos que esto no es cierto y que las características presentadas por un individuo o animal pueden estar estrechamente vinculadas a otros factores decisivos presentes en su árbol genético.

Y es precisamente para unir las teorías de la evolución de Darwin con los nuevos descubrimientos realizados principalmente en el campo de la genética por lo que surge la corriente denominada como neodarwinismo o síntesis evolutiva moderna. Con este término, acuñado por el estudioso inglés George John Romanes a finales del siglo XIX, se unen la teoría de la evolución y la selección natural de Darwin con los descubrimientos genéticos relacionados con las teorías de Mendel de la transmisión hereditaria y de la genética de poblaciones, demostrando que son aspectos complementarios que se apoyan entre sí. Frente a Darwin, que sí admitía saltos dentro de su razonamiento y que podría considerarse la existencia de varios factores distintos como motores de la evolución, la síntesis evolutiva moderna indica que todos los fenómenos evolutivos pueden ser explicados consistentemente a través de los mecanismos genéticos.

Fueron precisamente los teóricos neodarwinistas de la primera mitad del siglo XX los que presentaron la idea de las mutaciones como origen de la diversidad genética y de los cambios evolutivos, defendiendo que dichos cambios son siempre graduales dentro de una población y que es la selección natural la que decide qué cambios evolutivos permanecen o no, dado que hace desaparecer a los individuos que presentan características que no les favorecen a la hora de adaptarse al medio al que se vinculan. Siguiendo sus preceptos, estos teóricos demostrarían que la selección natural es el principal motor del cambio entre las especies, dado que incluso el cambio más pequeño, cuando se continúa a lo largo de las generaciones, puede dar lugar a variaciones significativas.

Gregor Mendel Neodarwinismo
Asimismo, estos teóricos también se han dedicado al estudio de las poblaciones y a encontrar razonamientos que expliquen la descontinuación entre las especies, que explican principalmente a través de la separación geográfica, que evita la mezcla genética de una población en concreto y la repetición continua de sus características genéticas como resultado, y también por la extinción de diversas especies por variadas causas. De esta forma, muchas de las aseveraciones aceptadas universalmente hoy en día en torno a la evolución de las especies no solo proceden de Darwin, sino también de las modificaciones y añadidos que los representantes de la síntesis evolutiva moderna hicieron a sus afirmaciones originales, gracias a los sucesivos descubrimientos que se han ido realizando en el ámbito de diversas ciencias como la genética y la biología.

Por último, debemos añadir que el neodarwinismo o la síntesis evolutiva moderna es una corriente científica que continúa en plena vigencia y estudios de rabiosa actualidad siguen ahondando en distintos aspectos relacionados con la misma con otros estudios que pretenden alcanzar un entendimiento cada vez mayor del funcionamiento de la evolución de las especies, del cambio que experimentan los seres vivos a lo largo de las generaciones y de las razones por las que los seres vivos desarrollan distintas características genéticas que posteriormente se convertirán en factores clave para su especie. Así, por citar solo un ejemplo, durante la primera década del siglo XXI ha obtenido un gran impulso el estudio de la conocida como teoría de la transferencia genética horizontal, que se centra en el estudio del proceso por el cual un organismo consigue material genético procedente de otro con el que no tiene una relación de parentesco directo.

Video sobre Charles Darwin

En el siguiente video podéis saber muchas más cosas de este investigador que tan importante ha resultado para el estudio y la comprensión de las especies.

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